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¿Que es la enfermedad de los ciervos zombies y porque puede afectar a las personas?

En los últimos meses han surgido varias noticias que hacen alusión a una enfermedad, conocida como la de los “ciervos zombies“. Una enfermedad priónica similar a la de las vacas locas que afecta a ciervos, renos y alces en América del Norte y, según los expertos, es cada vez más probable que en el futuro pueda cambiar y afectar a nuestra especie. La alarma comienza a ser general y cada vez más comentada de modo que a continuación, os develamos todas las claves sobre ¿Que es la enfermedad de los ciervos zombies y porque puede afectar a las personas?.

¿Que es la enfermedad de los ciervos zombies?

Aunque de reciente interés porque según parece podría afectar a las personas o al menos es lo que comienza a creerse. Tenemos que decir que la enfermedad de los ciervos zombies no es nueva, de hecho la primera evidencia de la enfermedad se remonta a 1967. El paciente cero en este caso era un ciervo mula ( Odocoileus hemionus ), ubicado en un centro de investigación de Colorado.

A partir de los síntomas anómalos experimentados por el animal, como dificultad al caminar, el que presentara una perdida de peso evidente o que se separara del resto de ciervos, los investigadores se dieron cuenta inmediatamente de que se enfrentaban a una nueva enfermedad desconocida. Pero no fue hasta una década después de que la enfermedad de los ciervos zombies fue reconocida como una forma de encefalopatía espongiforme transmisible.

Mientras tanto, la enfermedad también se había detectado en algunos ejemplares silvestres, y en los años siguientes continuó expandiéndose. En la actualidad, podemos decir está diezmando las poblaciones de venados y alces de hasta 23 estados de los EE. UU.

Como digo, la enfermedad comienza con un problema común al caminar. Con el tiempo, sin embargo, los animales visiblemente delgados, se aíslan del grupo y no muestran signos de una progresiva pérdida de lucidez. Hasta las etapas finales de la enfermedad: el ciervo en este punto se reduce a tropezar sin rumbo fijo, con la mirada perdida en el vacío y una boca pegajosa y llena de saliva. Al final, incapaces de alimentarse, mueren por dificultades. El nombre de esta condición es la enfermedad de desgaste crónico (CWD, por sus siglas en inglés), pero en América del Norte se conoce como la enfermedad de los ciervos de zombies (no es difícil entender por qué) Pero también podríamos atrevernos a tomar un tercer nombre: la enfermedad del venado loco. De hecho, es una forma de encefalopatía espongiforme transmisible, al igual que la enfermedad de las vacas locas. Y cómo su pariente más conocido es causada por un prión , una proteína enloquecida que se puede propagar y replicar como un virus o una bacteria. Afecta a ciervos, renos y alces, principalmente en áreas de América del Norte.

En principio la enfermedad solo se ha manifestado en Estados Unidos, pero en la actualidad es cada vez más comentada dado que se ha descubierto que podría afectar a las personas.

¿Porque puede afectar a las personas?

En el caso de los ciervos, alces y renos, el contacto con el prión se produce normalmente durante las comidas y luego los especímenes sanos son atacados por proteínas mutantes, se enferman y luego contribuyen a dispersar nuevos priones.

En el caso de los humanos, es difícilmente  probable que el hombre contraiga la enfermedad de esta manera, pero las enfermedades por priones siguen siendo un peligro para nuestra especie, porque (al igual que la famosa vaca loca ) también puede propagarse a través del consumo de carne y en algunos casos incluso con contacto de fluidos y tejidos de animales enfermos.

Hasta hoy, los casos de infección humana nunca se han registrado. Pero los priones, señalan los expertos, pueden (aunque con cierta dificultad) evolucionar para saltar de una especie a otra. Y una investigación  reciente parece indicar que el riesgo de contagio para nuestra especie no es tan remoto.

La investigación involucró a 18 macacos, con  los que se experimentaron varias formas posibles de transmisión de Cwd: la inoculación en la vena y directamente en el cerebro, el contacto con la piel y también el contacto con los alimentos. Y los resultados preliminares del estudio han puesto de relieve una crítica: tres de los cinco macacos que fueron alimentados con venado contaminado en realidad desarrollaron la enfermedad.

Esto, no significa exactamente que el prión sea capaz de replicarse incluso en el organismo humano. Pero los macacos son primates, mucho más cercanos a nuestra especie que renos, ciervos y alces. Y esto significa que las posibilidades de un contagio entre especies en detrimento del hombre ahora son mayores.

¿Nos arriesgamos a una epidemia de ciervos zombies en nuestra especie? Es temprano para decirlo, y la difusión de tal patología difícilmente podría ser tan catastrófica pero en Estados Unidos la caza de ciervos y renos está permitida, y los cazadores se comen la carne de sus presas de modo que se advierte que esto no se haga para evitar que el prion se contagie al humano.

Remedios y precauciones

No podemos decir claramente que la enfermeda de los ciervos zombies se transmita a los humanos, aunque siempre es bueno prevenir y dos serían, evidentemente los principales remedios y precauciones que podemos aplicar.

No comer ciervo

Por un lado, no es recomendable para nada comer carne de ciervo. En España no se cuentan muchos ejemplares de ciervo, por lo que algunas veces esta carne es importada. Debemos fijarnos bien de donde viene y si proviene de Estados Unidos es recomendable que no la comas.

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No vestir pieles de ciervo

Por otro lado, aunque huelga decir que no es posible que los priones viajen por el aire desde la piel del ciervo a la nuestra, lo cierto es que muchos científicos aseguran que será bueno que no se vistan pieles de ciervo y tampoco se compren para hacer cualquier otro tipo de pieza de vestir o como accesorio. Siempre es mejor prevenir.

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